'심장질환의 종착역'으로 불리며 발병 후 5년 이내에 10명 중 6~7명이 사망하는 무서운 질병이 있다.

바로 '심부전'이다.

심부전(心不全, heart failure)은 심장이 완전하지 않은 상태, 즉 심장 기능에 이상이 생겨 몸 구석구석으로 산소와 영양분이 포함된 혈액을 충분히 공급하지 못하는 심장 기능 상실을 의미한다.

그러나 심부전은 그 위험성에 비해 일반인들의 경각심과 인식은 크게 부족한 편이다.


건강보험심사평가원에 따르면 지난해 심부전증으로 병원을 찾은 환자는 22만 7322명으로 2016년 22만 2069명 대비 2.4% 증가한 것으로 나타났다.

연령대별로는 80세 이상이 7만6999명(33.9%)으로 가장 많고, 이어 70대 7만1224명(31.3%), 60대 4만5218명(19.9%) 순이었다.

성별로는 여성이 13만3686명, 남성이 9만3636명으로 여성이 1.43배 더 많았다.


심부전은 다양한 질환에 의한 일종의 합병증이다.

심장에 혈액을 공급하는 관상동맥이 자동차 연료공급장치가 손상되거나 막힌 것처럼 이상이 생기는 관상동맥질환에 의한 원인이 절반을 차지하고 고혈압, 심근 및 판막질환, 심방세동 등도 주요 원인으로 알려진다.

당뇨병, 신장병, 항암 치료 등 심장 이외의 원인도 관여한다.

특별한 질환없이 고령의 나이만으로도 심부전 위험이 증가해 60~70세는 5.5%, 80세 이상에서는 12%가 심부전을 진단받는다.


김미정 가톨릭대 인천성모병원 심장혈관내과 교수는 "심부전은 흔히 연료가 부족하거나 부품에 문제가 생겨 자동차가 운행을 잘하지 못하는 상태와 비슷하다.

심장 혈관이 막히거나 박동 기능이 떨어지는 등 다양한 원인으로 심장의 역할이 제대로 수행되지 않아 신체 각 부분에 산소와 영양분이 포함된 혈액을 충분히 공급하지 못하는 상태다"라며 "당뇨병이나 고혈압 등 만성질환 인구가 꾸준히 늘면서 심부전 환자 역시 계속 증가할 것으로 전망된다"고 설명했다.


심부전이 발생하면 폐에 혈액이 고이는 폐부종이 나타나기 때문에 호흡곤란을 가장 흔하게 겪는다.

처음에는 움직일 때만 숨이 차지만, 심해지면 가만히 쉴 때나 잠을 잘 때도 숨이 차는 증상이 나타난다.

또 발목과 종아리가 붓고 심하면 복수가 찬다.

일부 환자들은 소화가 안 된다고 호소하기도 하는데, 심장의 펌프 기능이 떨어져 위장에 혈액이 충분히 공급되지 않고 부종이 동반돼 나타나는 증상이다.

교감신경이 자극돼 심장이 빨리 뛰는 빈맥 증상이 나타나고, 노인은 경미한 인지장애가 악화하기도 한다.

이런 증상은 쇠약한 노인에서 흔히 나타나 나이가 들어 그렇다고 생각하는 경우가 많다.

중증 심부전에서는 근육이 소실돼 기력이 달리고 입맛이 없어 체중이 빠진다.


김미정 교수는 "6개월이나 1년 전에는 할 수 있던 일을 못하게 된다면 심부전을 의심해야 한다.

예를 들어 예전엔 공원 두 바퀴는 쉽게 돌았는데 한 바퀴만 돌아도 숨이 찬다거나, 몇 층 정도는 계단으로 쉽게 올라갔는데 현재는 숨이 차서 어렵다면 심부전의 신호일 수 있다"며 "규칙적으로 자신의 체력을 측정하는 습관을 들이는 것이 중요하다"고 말했다.


심부전도 중증도에 따른 병기 구분이 있다.

증상이 거의 없는 초기 단계부터 심장이식이 필요한 말기까지 총 4단계로 나뉜다.

1단계는 무증상 고위험군으로 고혈압, 당뇨병, 이상지질혈증, 음주, 흡연 같은 각 위험인자를 교정하는 치료를 한다.

2단계는 현재 증상은 없지만 심장 구조나 기능 이상이 발생한 상태다.

심장수축력 감소, 심근비후, 판막 이상 등의 질환을 가진 환자가 해당된다.

약물치료와 함께 해당 원인을 교정하는 치료를 해야 완연한 심부전으로 진행하는 것을 막을 수 있다.

3단계부터는 증상이 나타나기 시작한다.

숨이 차서 잠을 편하게 자지 못하고 부기 때문에 이뇨제 등 증상 조절 약물과 함께 생존율 향상을 위한 약물치료가 필요하다.

경우에 따라 시술이나 수술을 하기도 한다.

4단계는 말기 심부전 상태로 사망률이 암보다 높다.

심하면 약물로 효과를 보기 어렵고, 심장이식이나 심장보조장치 삽입술이 필요한 경우도 있다.


그러나 숨 가쁨이나 부종 등 심부전 의심 증상이 나타나더라도 대부분의 환자들은 노화나 컨디션 저하로 치부하고 대수롭지 않게 넘기는 경우가 많다.

또 때때로 심부전 치료제가 오랫동안 복용했던 당뇨병, 신장질환, 관절염 등의 약과 상충할 수도 있다.

심장과 기존 질병 상태를 정확하게 판단해 치료의 우선순위를 재정립해야 한다.


김미정 교수는 "심부전은 여러 합병증을 동반하는 진행성 질환이지만 초기에 적절한 약물치료를 선택하고 건강한 생활습관을 통해 관리하면 아프기 전의 일상생활을 누릴 수 있다"며 "조기 발견에 힘쓰고 적극적으로 치료에 임해야 한다"고 당부했다.


<심혈관질환 예방하려면>
1. 금연과 절주를 일상화한다.


2. 적정 체중과 허리둘레를 유지한다.


3. 노인일수록 외출때 목도리, 모자, 장갑 등을 착용한다.


4. 1주일에 3일, 30분이상 땀이 날 정도로 운동을 한다.


5. 뇌졸중, 심근경색증을 숙지해 증상 발생땐 즉시 병원을 찾는다.


6. 고혈압, 당뇨병, 고지혈증 등 약물치료를 꾸준히 한다.


7. 염분과 당분 섭취를 줄이고, 채소와 단백질을 충분히 섭취한다.


[이병문 의료선임기자]
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