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SK, 바이오사업 강화…AI로 신약개발까지
기사입력 2019-11-18 19:51
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SK그룹(최태원 회장·사진)이 인공지능(AI)을 이용해 신약을 개발하는 스타트업에 투자하는 등 바이오 비즈니스 강화에 팔을 걷어붙였다.


SK그룹의 투자형 지주회사 SK(주)는 올해 말까지 의약품위탁생산회사(CMO) 통합법인을 미국에 설립하고, 내년에는 신약 개발 사업을 증시에 상장시킬 예정이다.

제약바이오 분야에서 생산과 연구개발(R&D)을 동시에 키우는 전략이다.

이와 관련해 신약 개발 분야에 AI를 접목한 국내 스타트업에 대한 투자를 성사시키면서 바이오 분야에 지속적으로 추가 투자를 하고 있다.


SK(주)는 18일 AI 신약 개발사 '스탠다임'에 약 100억원을 투자해 지분을 매입했다고 밝혔다.

2015년 설립된 스탠다임은 AI를 기반으로 신약 개발의 효율성을 혁신적으로 높이는 데 주력하는 국내 유망 스타트업이다.

삼성전자 종합기술원 출신 AI·시스템생물학 전문가 김진한·송상옥·윤소정 박사 등이 창업한 이 회사에는 현재 AI 개발자, 생물학자, 의학화학자, 시스템생물학자, 변리사 등 전문가 인력만 25명이 포진해 있다.


이들은 독자적 기술력을 바탕으로 국내외 제약사들과 신약 개발 프로젝트를 수행하고 있다.

항암, 비(非)알코올성 지방간, 파킨슨병 분야 등에서 신약 후보물질(파이프라인)을 보유하고 있으며, 7월 이후 비알코올성 지방간 관련 특허 3개를 출원해 연내 항암제 등 특허 20개를 추가로 출원할 계획이다.

기술력 덕분에 앞서 미래에셋캐피탈, 카카오벤처스 등 다양한 투자자가 170억원대 투자를 하기도 했다.

특히 선도물질 최적화 기술인 '스탠다임 베스트'로 400만건에 달하는 물질의 구조와 기능을 딥러닝해서 새로운 신약물질을 디자인하는 데 성공했다.


제약산업에서 활용되는 AI는 신약 개발 대상 물질 발굴부터 임상까지 다양한 단계에 적용돼 개발 기간 단축, 비용 감소와 함께 개발 성공 확률을 높이는 데 사용된다.

수십 명이 몇 년간 매달려야 할 분량의 논문 분석을 AI로는 하루 만에 마칠 수 있고 가상환경에서 실험을 하기 때문에 적은 인력으로도 효율적으로 진행할 수 있다.


일본제약공업협회에 따르면 AI를 신약 개발에 적용하면 평균 10년이 걸리던 신약 개발 기간이 3~4년으로 감축되고, 평균 1조2200억원에 달하는 개발 비용도 절반 수준으로 절감 가능하다.

SK(주)도 자회사 SK바이오팜을 통해 자체 개발한 AI 기반 신약 개발 플랫폼을 운영 중이지만 스탠다임이 하고 있는 프로젝트와는 종류가 다르다.

하지만 이번 스탠다임 투자로 양사 간 시너지 효과를 높이고 장기적으로는 전략적 투자자(SI)로 전환도 가능할 전망이다.

특히 내년 초 유가증권시장 상장을 앞두고 기업공개(IPO) 절차를 진행 중인 SK바이오팜에는 이번 투자가 몸값을 높이는 데 도움이 될 전망이다.

SK바이오팜이 집중하고 있는 신약 개발 사업은 R&D 효율성을 높이는 게 투자가치 상승과 직결되기 때문이다.

SK바이오팜 지분을 100% 보유하고 있는 SK(주)가 이번 스탠다임 지분 투자를 통해 지속적인 투자 의지를 보여준 것이 투자자들에게도 긍정적으로 작용할 전망이다.


바이오 분야에서 SK(주)는 신약을 개발하는 SK바이오팜과 CMO 사업을 하는 SK바이오텍 등 크게 2가지 사업을 벌이고 있다.

두 회사 모두 SK(주)의 100% 자회사였는데, 지난 9월 미국 캘리포니아에 SK팜테코를 설립하면서 CMO 관련 해외사업장을 모두 SK팜테코 산하로 통합했다.


[한예경 기자 / 정슬기 기자]
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