"우리 아기는 살려야"…코끼리의 슬픈 모정, 인간탐욕에 '상아없는 돌연변이' 택했다

상아 없는 코끼리 [사진 출처 = 연합뉴스]
비싼 공예품으로 팔리는 상아(엄니) 때문에 코끼리 밀렵이 성행하자 15년 만에 '슬픈 돌연변이 진화'가 일어났다는 연구 결과가 나왔다.

상아 없이 태어나는 코끼리가 늘어나고 있어서다.


미국 프린스턴대의 로버트 프링글 교수 등은 21일(현지시간) 국제 학술지 '사이언스'에 1977∼1992년 모잠비크 내전 기간 상아 밀렵이 성행하면서 암컷 아프리카 사바나 코끼리의 진화에 영향을 미쳤다는 연구 결과를 발표했다.


아프리카 코끼리는 내전 기간 동안 개체 수의 90% 정도가 무기자금을 마련하려는 무장군에 학살당했다.


연구진은 모잠비크 고롱고사 국립공원에 사는 아프리카 사바나 코끼리 중 유독 암컷이 상아없이 태어나는 경우가 많다는 점에 주목했다.


암컷 코끼리 중 상아가 있는 7마리, 상아가 없는 11마리의 혈액을 채취해 DNA를 분석했다.


분석 결과, 포유류 치아 발달에 기여하는 유전자를 포함해 X 성염색체 한쪽에 돌연변이가 생겨 상아가 사라졌을 것으로 추정됐다.


암컷은 XX 성염색체, 수컷은 XY 성염색체를 갖는다.

X 성염색체에 돌연변이가 생기면 암컷은 상아를 잃고. 수컷은 어미 배 속에서 유산될 가능성이 높다고 연구진은 분석했다.


연구진은 이같은 변화가 코끼리뿐 아니라 전체 생태계에도 영향을 미친다고 지적했다.

코끼리는 땅속 먹을 것을 파내고 나무껍질을 벗기는 데 상아를 사용한다.

상아가 없는 코끼리가 늘어나면 식물종 구성 등 생태계 속성에 영향을 줄 수 있다.


[최기성 매경닷컴 기자]
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